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El futuro de los minerales denominados "tierras raras" usados en todo - desde iPhones a misiles Tomahawk - se esconde bajo las plantaciones de pinos en el sur de Chile, y en una fórmula secreta, de acuerdo a la firma Minería Activa. Elementos como el neodimio y el disprosio están contenidos en arcillas cerca de la ciudad de Concepción en concentraciones similares a aquellas encontradas en el sur de China, la cual tiene acaparado todo el suministro global hasta ahora. Las similitudes terminan ahí, según Arturo Albornoz, quien lidera el proyecto Biolantanidos de Activa.

Noviembre 2015

Mientras las operaciones en China normalmente bombea sulfato de amonio en el suelo y esperan que el químico se escurra con los minerales, en Biolantanidos el plan es sacar la arcilla, ponerla a través de un proceso de filtrado de tanques con químicos biodegradables y devolverla limpia a la tierra, replantando pinos y eucaliptus. Puede ser trabajoso, pero Albornoz espera que compañías como ThyssenKrupp AG, Apple Inc. y el fabricante de misiles Tomahawk, Raytheon Co., terminen pagando un premio, sabiendo que sus proveedores no están destruyendo el planeta.

"Es nuestra gran apuesta por la minería verde", dijo Albornoz desde el sitio del proyecto, cerca del pueblo de Penco, a unos 400 kilómetros al sur de Santiago. "Los químicos pueden ser más caros, pero estamos ahorrando en almacenamiento y en el manejo de los residuos", sin ninguno de los diques de relave que desfiguran el paisaje en China.

Desplome del mercado

Albornoz, un ingeniero metalúrgico de Concepción, no quiso revelar la fórmula química biodegradable, que compañía está en proceso de patentar.

Según la firma de investigación Stormcrow Capital Ltd., este no es el mejor momento para estar desarrollando un proyecto de tierra rara. Los precios han caído en los últimos años después de que China dijera que cumpliría con una orden de la Organización Mundial del Comercio para terminar con las cuotas de exportación impuestas en 2010. Por ejemplo, el itrio, que se utiliza en motores de jets, ha bajado 33% en el último año, mientras que el óxido de neodimio ha caído 8% y el óxido de disprosio un 2,2%, de acuerdo a precios del Mercado de Metales de Shanghai.

"Esto está llevando a que los compradores esperen para reabastecerse, dado que el precio de mañana probablemente va a ser menor que el de hoy, y esto incluso se ha expandido en China", dijo el presidente de Stormcrow, Jon Hykawy, en respuestas a preguntas por email. "No es un mercado bonito ahora mismo".

Las compañías que invirtieron durante el boom de la tierra rara han estado golpeadas en el último año. Las acciones de Molycorp Inc. han disminuido 84% en el periodo y el lunes la compañía de Greenwood Village, Colorado, dijo que no realizaría un pago de cupones de bonos. Lynas Corp., uno de los dos mayores productores fuera de China, se ha desplomado un 73% en Sidney.

Roca versus arcilla

La minera de roca conducida por Molycorp y Lynas es normalmente más costosa que la de arcilla y produce mayores porcentajes de elementos menos valiosos, como el lantano y el cerio, según el gerente general de Activa, Ignacio del Río.

La producción global de tierra rara es de unas 130.000 toneladas anuales, de las que las variedades pesadas corresponden a entre 30.000 y 40.000 toneladas, dijo Albornoz.

Activa y sus socios han invertido cerca de USD 20 millones en Biolantanidos, que está en contacto con potenciales compradores de concentrados. Pretende empezar a producir hacia fines de 2016.

Si consiguen suficientes compradores, la empresa pretende construir pequeñas plantas de procesamiento en las plantaciones donde pueden ser extraídas las arcillas y después devueltas a la tierra. Cuando las arcillas circundantes hayan sido usados, el proceso se moverá a otro sitio cercano. Con los derechos mineros en 2.000 kilómetros cuadrados de tierra, Activa estima una producción de hasta 2.500 toneladas métricas de concentrado al año, con potencial de aumentar la generación a 10.000 toneladas después de algunos años.

La compañía también está considerando construir una planta separadora para vender metales purificados, obteniendo acceso a un mayor número de potenciales compradores.

"Estamos confiados en que podemos vender nuestro concentrado en unas cuatro veces nuestro costo de caja", dijo del Río

Fuente: Bloomberg (traducción de LarrainVial)

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